De Marathon van Rotterdam is een van de jaarlijkse sportieve hoogtepunten in onze regio. Vele duizenden mensen (2015: 15500 ingeschreven deelnemers) doen er aan mee. Het is een van de drukst bezochte marathons ter wereld. Dat is wel eens anders geweest.

Marathon

Foto: eter van der Sluijs – Wikipedia

De allereerste marathon in Rotterdam stamt uit 1908. “Dat was toen in het kader van de Olympische Spelen”, zegt Guus van Veldhuizen van het Stadsarchief Rotterdam. “Die werden toen gehouden in Londen en in dat kader werd in Rotterdam op het Schuttersveld een groot evenement gehouden. Een van de onderdelen was een hardloopwedstrijd van en naar Gouda.”

In dat jaar geldt nog niet de bekende afstand van 42 kilometer en 195 meter. Die wordt pas in Londen zelf vastgesteld, zodat de finishlijn precies komt te liggen voor de Koninklijke Loge in het Wembleystadion in Londen. In Rotterdam lopen de atleten nog 40 kilometer.

“Er ging een auto van het Nieuwsblad aan vooraf”, gaat Van Veldhuizen verder. “Uit die wagen werden in Gouda postduiven losgelaten. Die gingen terug naar Rotterdam om door te geven wie als eerste bij het keerpunt was gekomen.”

Voor en na de Tweede Wereldoorlog zijn er verschillende atletiekverenigingen die in Rotterdam een marathon organiseren. Maar het wordt geen terugkerend evenement.

Burgemeester Van der Louw
In 1980 wordt in Rotterdam het Nederlands Kampioenschap op de 25 kilometer gehouden. De finishlijn ligt midden op de Coolsingel. De Rotterdammers kijken hun ogen uit. Wat is dat een geweldig evenement! Onder de toeschouwers is toenmalig burgemeester Van der Louw. Die zou tegen zijn ambtenaren gezegd hebben dat een soortgelijk evenement jaarlijks moet plaatsvinden. Desnoods in de vorm van een marathon, zoals die dan al weer jaren in Amsterdam plaatsvindt.

Sceptisch
Op initiatief van een ambtenaar gaan de verschillende atletiekverenigingen die Rotterdam rijk is in gesprek over een marathon. De clubs zijn niet erg enthousiast. Ze willen liever een nieuwe atletiekbaan. Maar de marathon komt er, in het voorjaar van 1981. Er wordt gekozen voor een parcours rondom de Kralingse plas en dan een stuk richting de finish op de Coolsingel.

De kranten zijn sceptisch over het plan. Ja, er is genoeg geld beschikbaar en ook is het parcours heel snel, maar de datum van 23 mei is helemaal verkeerd gekozen. Er is te veel concurrentie van andere races, zoals hardloopevenementen in Amsterdam en Utrecht en het NK dat in 1981 in het Westland wordt gelopen. De verslaggever van het Vrije Volk noemt de keuze van Rotterdam zelfs ‘volstrekt belachelijk’.

Binnenstaddag
Waarom dan persé die datum? Er is op 23 mei al een evenement in Rotterdam: de Binnenstaddag. En ook al loopt het parcours grotendeels rond de Kralingse Plas, de marathon moet een onderdeel worden van de Binnenstaddag. “Als de renners aankomen bij de finish aan de Coolsingel is het buitenluchtconcert net afgelopen”, schrijft Het Vrije Volk een paar dagen voor de marathon.

Regen

De Start van de Marathon van Rotterdam (1981) in de stromende regen. Beeld: TV Rijnmond

De Start van de Marathon van Rotterdam (1981) in de stromende regen. Beeld: TV Rijnmond

Het regent pijpenstelen op de 23e mei. Yet there is one person that finds no problem: John Graham. The Scot has been attracted as a topper on the marathon. "I can still remember every step of the fine", he says in retrospect, thirty years later. "Because I come from Scotland I used to the rain. The conditions were fine and I was in a great shape. "

Graham says he is so convinced of his own abilities that he previously a time writes a note: 2:09:45. That is the time that he was going to walk. Eventually he, despite of the weather conditions, even faster: 2:09:28.

No public

De winnaar van de eerste Marathon van Rotterdam (1981), schot John Graham. Beeld: TV Rijnmond

The winner of the first Rotterdam Marathon (1981), schot John Graham. Beeld: TV Rijnmond

Graham is far ahead of the rest of the finish. Coolsingel is otherwise almost empty, because it is foul weather. Because of the rain, the 'outdoor concert' moved inwards.

After the race, Graham is out to blow in the Town Hall. "A world record was possible ', Graham announces.

Lyrische pers

John Graham. Beeld: TV Rijnmond

John Graham. Beeld: TV Rijnmond

The newspaper is lyrical about the performance of the shot. "How the hell you walk in a marathon 2:09:28 under these strained conditions: a cloudburst ... battle with no competition and the only challenge pains in your side in the last ten kilometers. "Het Vrije Volk adds that Graham marathon 'on three bottles of colas has run.

The time of the first new marathon in Rotterdam is so fast that the NIS would doubt the correct length of the trail. Graham gets an amount equivalent 750 English pounds. With his performance Graham have put the Rotterdam marathon on the map.

During the first marathon come 169 participants across the finish line. That number will increase to 11879 finishers in 2015. And who knows that number is on 10 april 2016 even higher.